Les jeux informatiques perturbent-ils l’esprit des enfants?

«Les joueurs de jeux vidéo adolescents ont des cerveaux« comme des drogués », rapporte le Daily Mail. Couvrant la même recherche, The Daily Telegraph a averti que «le cerveau des enfants pourrait être câblé pour passer des heures à jouer à des jeux vidéo».

Ces titres sont basés sur une petite étude de 154 jeunes de 14 ans en bonne santé comparant la structure cérébrale de ceux qui jouaient aux jeux vidéo plus de neuf heures par semaine (joueurs assidus) avec ceux qui jouaient moins (joueurs occasionnels). Ils se sont concentrés sur une zone du cerveau associée aux récompenses et à la prise de décision (le striatum ventral) et ont trouvé qu’une proportion de cette zone (la matière grise, composée de cellules nerveuses) était plus importante chez les joueurs de jeux vidéo fréquents.

Contrairement aux manchettes, cette étude n’a pas comparé les structures cérébrales des joueurs avec celles des joueurs de jeux vidéo fréquents. Cependant, les chercheurs ont discuté la théorie possible, mais non prouvée, qu’il y avait des similitudes entre les cerveaux ou les systèmes de récompense des joueurs et des joueurs assidus.

Cette étude a également été incapable d’établir si les cerveaux des joueurs fréquents sont différents parce qu’ils jouent à des jeux, ou si leur cerveau était naturellement différent pour commencer, ce qui les rendait plus susceptibles d’être un joueur fréquent.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par une importante collaboration de chercheurs d’universités européennes et canadiennes et a été financée par le sixième programme-cadre de la Communauté européenne, le ministère de la Santé du Royaume-Uni et un programme de recherche du Centre de recherche médicale. L’étude a été publiée dans la revue scientifique revue Translational Psychiatry.

The Telegraph and Mail ont concentré leurs reportages sur la comparaison entre le cerveau des joueurs d’ordinateur et celui des joueurs compulsifs, ce qui n’a pas été examiné dans la recherche. La couverture de BBC News a été plus mesurée et a rapporté sur les différences entre les joueurs réguliers et peu fréquents.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude transversale qui utilisait un scanner d’imagerie par résonance magnétique (IRM) pour comparer la structure cérébrale des jeunes de 14 ans qui étaient catégorisés comme des joueurs fréquents ou peu fréquents.

Les chercheurs étaient à la recherche de différences dans la taille d’une région du cerveau appelée le striatum ventral, connu pour être associé à la récompense et à la prise de décision. Cette zone du cerveau est également associée à des aspects émotionnels et motivationnels du comportement. En particulier, il peut sortir un «produit chimique agréable» lorsqu’il est présenté avec des situations de récompense potentielles, telles que la possibilité de gagner de l’argent.

Ce type de conception d’étude ne peut pas établir l’effet causal, donc il ne peut pas prouver si les cerveaux des joueurs fréquents sont différents parce qu’ils jouent des jeux, ou si leurs cerveaux étaient déjà différents et cela les rendait plus susceptibles d’être un joueur fréquent. Une étude évaluant les changements cérébraux au fil du temps serait nécessaire pour établir quel scénario est correct.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont comparé la structure cérébrale et la fonction de 154 jeunes âgés de 14 ans en bonne santé recrutés dans des écoles secondaires en Allemagne dans le cadre d’une vaste étude européenne appelée projet IMAGEN. Cet échantillon contenait 72 garçons et 82 filles.

Les enfants ont reçu un questionnaire évaluant l’activité de jeu sur ordinateur pendant une semaine. Le temps le plus souvent passé à jouer aux jeux vidéo était de neuf heures par semaine. Les adolescents ont ensuite été catégorisés en joueurs de jeux vidéo fréquents (plus de neuf heures par semaine) et peu fréquents (moins de neuf heures par semaine), à ​​des fins de comparaison.

Les cerveaux des participants ont été scannés en utilisant l’IRM. Les chercheurs ont examiné la quantité de deux composants du système nerveux: la substance grise et la substance blanche. La matière grise est principalement constituée de corps de cellules cérébrales, alors que la matière blanche contient principalement les connexions de cellules cérébrales qui relient la matière grise ensemble.

Les adolescents ont ensuite reçu des tâches pour évaluer l’anticipation des récompenses et récompenser le comportement de rétroaction tandis que leurs cerveaux étaient scannés à l’aide d’un scanner IRM «fonctionnel» spécial (IRMf). L’IRMf mesure de petits changements dans le flux sanguin vers des parties du cerveau. Cela donne une indication des zones du cerveau qui sont actives pendant la tâche.

Les adolescents ont également complété une tâche évaluant le comportement de jeu qui a eu lieu en dehors du scanner IRM.

Les analyses standard et IRMf de joueurs fréquents et peu fréquents ont été comparés pour rechercher des différences. Les chercheurs ont pris en compte l’effet du sexe, du type de scanner IRM et du volume du cerveau entier dans leur analyse.

Quels ont été les résultats de base?

La principale conclusion était que les examens IRM standard montraient que le striatum ventrale gauche des joueurs fréquents contenait significativement plus de matière grise que les joueurs occasionnels. Aucune différence n’a été trouvée dans d’autres régions du cerveau ou pour la substance blanche.

Les chercheurs ont ensuite lié le volume de matière grise dans cette région du cerveau à la performance sur la tâche de jeu et ont constaté que les adolescents avec un volume de matière grise plus élevé (les joueurs fréquents) étaient plus rapides à prendre des décisions.

Ils ont également constaté que les joueurs fréquents présentaient des niveaux plus élevés d’activité cérébrale sur l’IRMf que les joueurs occasionnels, lorsqu’ils perdaient au cours des tâches d’évaluation de l’anticipation des récompenses et de la rétroaction des récompenses.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs disent que le plus grand volume et l’activité dans le striatum ventral gauche est en ligne avec la théorie selon laquelle le système de récompense de cette région du cerveau chez les joueurs fréquents peut être similaire à celle au travail chez les joueurs excessifs. Ils soulignent également qu’il n’est pas clair si les différences dans la taille de la zone du cerveau sont le résultat d’un jeu fréquent, ou si elles étaient déjà présentes et rendent une personne plus susceptible de devenir un joueur fréquent.

Conclusion

Cette petite étude a analysé une partie du cerveau associée aux récompenses et à la prise de décision et a montré que la matière grise de cette zone était plus grande chez les joueurs de jeux vidéo fréquents que chez les joueurs occasionnels.

Cette étude n’a pas comparé les structures cérébrales des joueurs avec celles des joueurs de jeux vidéo fréquents. La théorie selon laquelle il y avait des similitudes entre les cerveaux ou les systèmes de récompense des joueurs fréquents et des joueurs a été faite par les chercheurs lors de la discussion des implications possibles de leurs résultats. Ces théories non prouvées ont apporté l’histoire aux manchettes de nouvelles.

La limite la plus importante de cette étude est qu’elle ne peut pas établir de cause à effet. Par conséquent, il ne peut pas prouver si les cerveaux des joueurs fréquents sont différents parce qu’ils jouent à des jeux, ou si leurs cerveaux étaient naturellement différents pour commencer, et cela les rendait plus susceptibles de devenir un joueur fréquent.

Une étude qui évaluerait les changements cérébraux au fil du temps serait nécessaire pour établir quel scénario est correct, et compte tenu de l’énorme popularité des jeux vidéo dans le monde développé, il y a longtemps.