Confusion de durcissement à froid?

“Un remède contre le rhume pourrait bientôt être une réalité”, affirmait le Daily Express, indiquant que les scientifiques avaient “réalisé une percée” grâce à de nouvelles recherches sur le virus. Cependant, The Daily Telegraph a rapporté que la recherche montre que le virus du rhume “ne peut jamais être éradiqué”, bien qu’il puisse un jour conduire à des médicaments pour cibler différentes souches du virus.

Ces rapports sont basés sur une étude qui a identifié les séquences génétiques complètes qui composent les 138 souches connues de rhinovirus, le virus qui cause le rhume. La raison pour laquelle les humains ne deviennent pas immunisés contre le rhume, et pourquoi les vaccins et les traitements s’avèrent généralement inefficaces, est que la séquence génétique du rhinovirus peut rapidement muter et créer de nouvelles souches virales. Cette étude a également montré que les différentes souches du virus peuvent échanger des parties de leur code génétique, provoquant d’autres variations.

Compte tenu de l’évolution génétique du virus du rhume, les anticorps et les traitements qui ciblent des souches spécifiques peuvent rapidement devenir moins efficaces. Par conséquent, bien que les connaissances générées dans cette étude soient un outil clé pour aider les scientifiques à comprendre le virus et, potentiellement, à développer de nouveaux traitements, cela ne signifie pas qu’une guérison est probable dans un proche avenir.

D’où vient l’histoire?

Dr Ann C Palmenberg et ses collègues de l’Université du Wisconsin et d’autres universités et instituts des États-Unis ont mené cette recherche. L’étude a été financée par les National Institutes of Health et l’Université du Maryland School of Medicine. Il a été publié dans la revue à comité de lecture Science.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’une étude génétique où les chercheurs cherchaient à identifier les séquences génétiques qui composent toutes les souches connues du virus du rhume humain (rhinovirus humain ou VRC). Ce virus provoque à la fois des infections des voies respiratoires supérieures et inférieures. Il provoque également près de la moitié de tous les cas d’intensification des symptômes de l’asthme.

Le matériel génétique de ce virus n’est pas constitué d’ADN, mais d’une molécule similaire appelée ARN. Comme l’ADN, l’ARN est constitué de quatre blocs de construction (nucléotides), et dans l’ARN, ils sont appelés A, C, G et U (l’ADN a T au lieu de U). Ces ‘lettres’ sont réunies en différentes séquences pour constituer des chaînes (brins) d’ARN. Chaque virus contient un brin d’ARN qui contient des informations pour la fabrication des 11 à 12 protéines qui composent le virus. Les souches connues de rhinovirus contiennent chacune différentes variations dans les séquences de leur ARN, mais on pense qu’elles appartiennent à trois espèces différentes appelées HRV-A, HRV-B et HRV-C.

Les chercheurs ont examiné les 99 souches connues du rhinovirus et 10 souches obtenues chez des personnes souffrant d’infections des voies respiratoires supérieures. Ils ont identifié la séquence de l’ARN de chacune de ces différentes souches.

Les chercheurs ont utilisé des programmes informatiques pour comparer les séquences d’ARN de chaque souche ainsi que des séquences de rhinovirus déjà publiées par d’autres chercheurs, à la recherche de similitudes et de différences.

Ils ont utilisé un certain nombre de programmes informatiques différents pour les aider à élaborer un arbre généalogique pour ces virus, en explorant comment ils étaient susceptibles de se développer à partir de virus ancêtres communs.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont identifié les séquences complètes d’ARN de 99 souches connues du rhinovirus, ainsi que les 10 souches obtenues chez des personnes souffrant d’infections des voies respiratoires supérieures. En comparant leurs informations avec des séquences de rhinovirus déjà publiées par d’autres chercheurs, ils ont trouvé que, globalement, ils avaient les séquences génétiques complètes de 138 souches différentes.

Les souches ont toutes partagé certaines zones où leur séquence était très similaire (régions conservées), mais il y avait aussi beaucoup de variation entre les différentes souches. Les séquences génétiques des souches se sont avérées être composées de proportions similaires des quatre lettres qui composent l’ARN. Au sein de chaque espèce, environ les deux cinquièmes des acides aminés (constituants des protéines) que ces séquences codaient étaient les mêmes.

Les chercheurs ont trouvé qu’une zone spécifique près du début de chaque séquence d’ARN était très variable entre les différentes souches, chaque souche ayant une séquence pratiquement unique. Le virus de la polio est connu pour avoir une région similaire, et les variations dans cette région déterminent à quel point la souche est infectieuse (virulente). Ceci suggère que les variations génétiques dans cette région peuvent également contribuer aux niveaux d’infectiosité dans les souches de rhinovirus.

La construction d’un arbre généalogique des différentes souches en fonction de leurs séquences génétiques a suggéré que les souches HRV-A et HRV-C avaient un ancêtre commun, qui était également apparenté au groupe HRV-B. Ils ont trouvé que trois des souches de l’espèce VRC-A avaient des séquences d’ARN très différentes des autres, ce qui suggérait qu’elles pourraient être une nouvelle espèce de rhinovirus appelée VRC-D.

Les chercheurs ont également trouvé des preuves que différentes souches avaient échangé des morceaux de matériel génétique, ce qui est supposé se produire lorsqu’une personne est infectée par deux souches du virus en même temps.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent que leurs résultats suggèrent que les futures études sur la maladie humaine causée par le rhinovirus pourraient bénéficier d’identifier exactement quelle souche était impliquée en regardant sa séquence génétique.

Ils disent que, en utilisant cette approche, les chercheurs pourraient être en mesure d’obtenir plus d’informations sur les différents niveaux d’infectiosité des différentes souches. Ils disent que cela aidera dans les études de maladies humaines, ainsi que dans le développement de nouveaux traitements et vaccins.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette étude approfondie fournit une base de données d’informations qui sera utile dans les futures études du virus du rhume. Il montre le haut niveau de variabilité entre les différentes souches de rhinovirus, et met en évidence certaines des raisons pour lesquelles ce virus s’est avéré si difficile pour le corps humain et pour les traitements médicaux à vaincre.

Cette information peut aider les scientifiques à identifier les moyens possibles de s’attaquer au virus du rhume. Cependant, le fait que le matériel génétique du virus change rapidement et la capacité de différentes souches d’échanger du matériel génétique signifient que la lutte contre ce virus risque de rester un défi considérable. Étant donné les propriétés de ce virus en constante évolution, il est peu probable qu’un remède soit bientôt disponible.