«Stimulateur cérébral» utilisé pour traiter la maladie d’Alzheimer

La maladie d’Alzheimer pourrait être atténuée par «le retour de la thérapie par choc électrique», rapporte le Daily Mail.

Cette histoire est basée sur un petit essai de sécurité qui a testé une technique appelée «stimulation cérébrale profonde» (DBS) chez six patients atteints de la maladie d’Alzheimer. La technique consiste à implanter chirurgicalement des électrodes dans le cerveau et à délivrer une série d’impulsions électriques douces à la région cérébrale ciblée. Cependant, si certains patients ont montré de légères améliorations, l’objectif des chercheurs était de tester la sécurité de la technique, et non si elle offrait un traitement efficace contre la maladie d’Alzheimer. Par conséquent, ils ne peuvent pas confirmer comment la SCP interagit avec cette maladie complexe ou si elle produit des améliorations.

La stimulation légère utilisée dans DBS ne doit pas être confondue avec la thérapie électroconvulsive (ECT), ou “thérapie de choc”, qui est elle-même une technique valable pour aider certains patients atteints de dépression sévère. Pour explorer plus avant leur technique DBS, les chercheurs mènent actuellement des essais humains et des recherches sur les animaux plus importants, dont les résultats montreront plus clairement si le DBS pourrait être utilisé comme traitement.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université de Toronto, de l’Université de Zurich et de l’Université Johns Hopkins du Maryland. La recherche a été soutenue par la Fondation pour la recherche et l’éducation neurologiques, la Fondation Dana et le Krembil Neuroscience Discovery Fund.

L’essai humain original a été publié dans la revue évaluée par les pairs Annals of Neurology. L’étude de suivi sur la souris a été publiée dans le Journal of Neuroscience.

Cette étude a été rapportée avec précision par les médias. Le Daily Mail a décrit de manière appropriée les limites de l’étude, y compris la nature préliminaire et à petite échelle de la recherche. Cependant, la technique utilisée dans cette étude n’était pas une “thérapie par choc électrique”; c’était l’utilisation d’un dispositif électrique implanté directement dans le cerveau pour stimuler légèrement certaines régions.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette étude clinique a examiné l’effet de la stimulation cérébrale profonde (DBS) sur la taille et le fonctionnement d’une zone du cerveau appelée hypothalamus, qui est impliqué dans la mémoire. Les chercheurs ont pensé que stimuler cette zone du cerveau avec des impulsions électriques pourrait modifier l’activité des circuits de la mémoire chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer (AD).

Il s’agissait d’une étude clinique de phase un, conçue pour tester la sécurité d’une nouvelle thérapie. Ces essais sont généralement de petite taille, car le but est de s’assurer que la méthode est acceptable à utiliser dans des essais plus importants, et non de définir précisément son efficacité. Ce n’est qu’une fois que les essais de la première phase ont déterminé qu’une technique est sûre que des études plus vastes peuvent être menées pour déterminer l’efficacité de la technique dans une population plus large de patients.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté six patients ayant reçu un diagnostic d’Alzheimer au cours des deux dernières années. Tous recevaient des médicaments pour la maladie. Les chercheurs ont placé chirurgicalement des électrodes dans le cerveau des patients. Les électrodes ont délivré une petite impulsion électrique à l’hypothalamus, et la thérapie a été utilisée à côté du médicament existant des patients pendant un an. Les chercheurs ont mesuré les changements dans l’activité de diverses structures cérébrales, l’utilisation du sucre par le cerveau (qui a déjà été montré pour être réduit chez les patients avec AD), et la fonction cognitive à 1, 6 et 12 mois après la chirurgie.

Pour mesurer les changements dans le fonctionnement mental et physique du cerveau, les chercheurs ont utilisé les techniques suivantes:

tomographie électromagnétique à basse résolution normalisée (sLORETA), pour cartographier le cerveau et déterminer quelles régions ont été activées par la thérapie

une technique d’imagerie appelée tomographie par émission de positrons (TEP), pour mesurer l’utilisation du glucose dans ces régions du cerveau spécifiques

l’examen d’état mini-mental (MMSE) et l’échelle d’évaluation de la maladie d’Alzheimer (ADAS), pour mesurer les changements fonctionnels et la sévérité et le progrès de la maladie – ces évaluations cliniques acceptées mesurent des choses telles que la mémoire et la fonction du langage

Les chercheurs ont pris les trois mesures au début de l’étude (la «base») et après 1, 6 et 12 mois de traitement de stimulation cérébrale profonde. Ils ont comparé les mesures post-chirurgicales aux mesures de base pour évaluer l’effet de la thérapie sur les résultats structurels, fonctionnels et cliniques.

Quels ont été les résultats de base?

Lors de l’évaluation des changements dans le fonctionnement des patients, tels que mesurés par le MMSE et l’ADAS, les chercheurs ont constaté que, par rapport aux mesures de base:

Après un mois de DBS, trois patients ont montré une légère amélioration du fonctionnement et trois patients ont montré une légère détérioration du fonctionnement.

Après six mois de DBS, quatre patients ont montré une amélioration du fonctionnement et deux ont montré soit aucun changement ou une détérioration du fonctionnement.

Après 12 mois de DBS, un patient a montré une amélioration, et cinq ont montré une détérioration du fonctionnement.

Lorsque ces résultats ont été comparés au changement attendu du fonctionnement sur une année d’un patient typique atteint de la maladie d’Alzheimer, il a été constaté que deux des participants avaient un déclin du fonctionnement moins sévère que prévu, l’un avait un déclin plus sévère que prévu, et trois ont eu un changement similaire dans le fonctionnement comme prévu.

Les chercheurs ont cartographié les zones du cerveau qui ont été affectées par le traitement DBS. En plus des zones directement stimulées par DBS, les régions impliquées dans le circuit de la mémoire du cerveau étaient constamment activées chez les six patients. Les chercheurs disent que cela démontre que la stimulation de l’hypothalamus entraîne l’activité du circuit de mémoire du cerveau.

Lorsque les chercheurs ont mesuré l’activité cérébrale (en termes d’utilisation du sucre par le cerveau), ils ont constaté qu’après 1 et 12 mois de DBS, tous les patients présentaient une activité accrue dans les zones cérébrales affectées par la maladie d’Alzheimer. Chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer, l’utilisation de sucre devrait diminuer à mesure que l’activité cérébrale diminue.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que la stimulation cérébrale profonde (DBS) produit des «changements frappants et soutenus» dans l’activité des régions du cerveau qui sont généralement dysfonctionnelles chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Ils ont dit que la technique était également sûre.

Conclusion

Il s’agissait d’une petite étude clinique préliminaire qui a testé la sécurité de l’utilisation de la stimulation cérébrale profonde pour traiter la maladie d’Alzheimer. En raison de la nature préliminaire de cette recherche et du fait qu’elle n’a pas comparé les patients atteints de DBS à un groupe témoin, les résultats ne peuvent être universellement appliqués à tous les patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Les chercheurs ont depuis entamé une étude à plus grande échelle (impliquant 50 personnes) pour évaluer les avantages et l’efficacité du traitement.

Les problèmes potentiels avec ce type d’étude sont:

Sans un groupe de contrôle, il n’est pas possible de dire que tout ralentissement de la détérioration attendue chez les personnes atteintes d’Alzheimer était dû au traitement. Il n’est pas valable de comparer les résultats de si peu de personnes avec un taux de déclin «attendu».

Les patients impliqués dans cette étude étaient tous dans les premiers stades de la maladie. Les chercheurs ont déclaré que le fonctionnement d’un circuit de mémoire particulier semble être associé à la façon dont les gens réagissent à la SCP. En tant que tel, l’utilisation de cette thérapie chez les patients avec une maladie plus avancée peut ne pas être possible. Subissant ce type de chirurgie peut également être pénible ou déroutant pour les personnes qui ont perdu une certaine fonction mentale.

Le processus implique une chirurgie invasive du cerveau, et des facteurs tels que les maladies liées à l’âge peuvent rendre la technique inappropriée pour certaines personnes, même si elles sont au début de la maladie.

Cette étude a démontré le bénéfice thérapeutique potentiel de cette technique chez les patients dans les premiers stades de la maladie, mais n’a pas été en mesure de définir le mécanisme par lequel la SCP pourrait générer les changements observés. Une étude de suivi chez la souris a montré que la DBS entraînait la génération de nouvelles cellules dans une autre partie du cerveau impliquée dans la mémoire: l’hippocampe.

La maladie d’Alzheimer est une maladie compliquée, et nous ne comprenons pas encore complètement sa cause sous-jacente ou précisément comment tous les dysfonctionnements observés s’emboîtent. Les chercheurs ont reconnu qu’ils ne savent pas comment ce traitement fonctionne, s’il le fait. Cette recherche peut s’avérer être un tremplin pour identifier de nouvelles options de traitement de cette maladie ou, comme avec de nombreuses entreprises exploratoires, elle pourrait s’avérer inefficace.