La progression d’Alzheimer a été explorée

Les scientifiques ont révélé “comment la maladie d’Alzheimer infecte le cerveau”, selon The Independent. Le journal a déclaré que la recherche a démontré les “propriétés infectieuses” qui permettent aux défauts d’une protéine “d’être transmis à travers le cerveau”, conduisant à la dégénérescence de la fonction cérébrale.

Dans l’étude sur les animaux à l’origine de ce rapport, les chercheurs ont étudié les protéines tau. Ce sont des éléments structurels communs dans le cerveau. Quand ils ne fonctionnent pas normalement, ils forment des filaments emmêlés qui sont vus dans le cerveau des patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Les chercheurs ont injecté le cerveau de souris avec des extraits du cerveau d’autres souris qui ont produit des protéines «tau» défectueuses. L’étude a démontré que les propriétés anormales de tau ont été transférées dans le cerveau des souris injectées et que les anomalies se sont propagées à partir du site d’injection.

Bien que cette recherche soit intéressante, il n’est pas clair comment les résultats de cette étude animale s’appliquent à la santé humaine. Il est important de noter que les rapports sur cette étude ne doivent pas être interprétés comme signifiant que la maladie d’Alzheimer ou d’autres maladies neurodégénératives de ce type sont «infectieuses» ou contagieuses, comme le laisse entendre une couverture non intentionnelle. Les mécanismes de transmission découverts dans cette étude étaient chez des animaux recevant des transferts expérimentaux de matériel cérébral et rien dans cette étude ne suggère que la maladie d’Alzheimer ou la démence puissent se transmettre d’une personne à une autre.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été menée par le Dr Florence Clavaguera et des collègues d’un certain nombre d’institutions européennes, dont l’Université de Bâle en Suisse et le Laboratoire de biologie moléculaire du Conseil de recherches médicales à Cambridge.

La recherche a été financée par le Fonds national suisse de la recherche scientifique, l’Association Alzheimer, le Réseau national allemand du génome, le Réseau allemand de compétences sur les démences dégénératives et le UK Medical Research Council. Il a été publié dans la revue à comité de lecture Nature Cell Biology.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’une étude en laboratoire sur des souris, qui a étudié les mécanismes à l’origine de la propagation des enchevêtrements de protéines du cerveau caractéristiques de la maladie d’Alzheimer et de certaines autres maladies neurodégénératives.

Au cours de la progression de la maladie, ces enchevêtrements, qui contiennent la protéine tau, apparaissent dans une région du cerveau appelée le cortex transentorhinal. De cette région, ces enchevêtrements de tau se propagent à d’autres régions du cerveau, y compris la formation de l’hippocampe et le néocortex. Les symptômes de la déficience cognitive sont les plus importants lorsque les enchevêtrements sont dans l’hippocampe.

Les chercheurs ont utilisé des types de souris mutantes qui avaient produit une version anormale de la protéine tau humaine. Ils ont utilisé deux ensembles de souris différents:

la lignée ALZ17 qui produit de longues formes de la protéine tau, et

la lignée P301S, avec une mutation qui les amène à produire des filaments de protéine tau plus courts, qui ont été liés à la démence frontotemporale héréditaire.

Chez les humains, la démence frontotemporale, ou maladie de Pick, est une démence rare caractérisée par des changements dans la personnalité et le comportement, et affecte généralement les personnes de moins de 65 ans. La maladie de Pick est différente de la maladie d’Alzheimer.

Les chercheurs ont injecté des extraits du cerveau de souris P301S âgées de six mois dans le cerveau de souris ALZ17 âgées de trois mois. Ils ont également injecté des extraits de cerveau des souris P301S dans des souris normales (non mutantes) pour étudier l’effet dans les cerveaux où il n’y avait initialement aucune anomalie de la protéine tau.

Les chercheurs ont utilisé diverses techniques de coloration pour étudier les changements du cerveau chez ces souris et pour estimer ce qui se passait avec les protéines tau. La coloration à l’argent a été utilisée pour observer les lésions tau dans différentes régions du cerveau.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Injecter les souris ALZ17 avec des extraits de cerveau de souris P301S (avec une mutation liée à la démence frontotemporale) a entraîné le transfert de la pathologie tau aux souris ALZ17. En d’autres termes, ils ont montré des traces de filaments tau. Ces souris ALZ17 ont montré une augmentation de la concentration de la protéine tau dans l’hippocampe six, 12 et 15 mois après l’injection.

La coloration à l’argent qui indique la présence de filaments tau se propage aux régions du cerveau qui se trouvent à proximité des sites d’injection. Il n’y avait aucun signe évident de neurodégénérescence chez ces souris 15 mois après l’injection.

Injecter des extraits de cerveau de souris P301S (avec une mutation liée à la démence frontotemporale héréditaire) chez des souris normales a augmenté la présence de fils de protéine tau et de corps enroulés, mais pas d’enchevêtrements de tau. Ceux-ci sont restés dans les sites d’injection et n’ont pas augmenté en nombre entre six et 12 mois (contrairement au schéma observé chez les souris ALZ17).

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats démontrent la transmission de la maladie causée par des anomalies tau (tauopathie) entre les souches de souris mutantes. Leurs méthodes fournissent un «système expérimental» qui peut être utilisé pour étudier la façon dont la maladie se propage dans le cerveau et pour mieux comprendre les effets que peuvent avoir différents types de protéines tau.

Ils disent que différentes maladies neurodégénératives sont caractérisées par différents types de tau dans les lésions cérébrales et que ceci a quelques parallèles avec les différentes souches de prions (protéines infectieuses qui affectent la structure du cerveau et les neurones) qui peuvent causer la maladie.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Malgré le libellé d’une certaine couverture médiatique, il convient de préciser que les mécanismes mis en évidence dans cette étude ne suggèrent pas que la maladie d’Alzheimer ou d’autres maladies neurodégénératives sont infectieuses, contagieuses ou transmissibles d’une personne à une autre.

Au lieu de cela, cette étude a démontré qu’il est possible de transmettre une pathologie cérébrale impliquant une protéine tau anormale entre les cerveaux de souris mutantes dans des conditions expérimentales de laboratoire. La pertinence humaine la plus immédiate des résultats de cette étude est qu’ils pourraient un jour contribuer à comprendre comment les maladies neurodégénératives, telles que la maladie d’Alzheimer, progressent à travers le cerveau. Cependant, l’application directe de cette recherche à la santé humaine reste peu claire.

Il y a plusieurs autres points à garder à l’esprit lors de la lecture des rapports de cette étude:

La recherche a impliqué des extraits injectés du cerveau de souris P301S avec une mutation qui a été liée à la démence frontotemporale. C’est une forme distincte de démence et un diagnostic complètement distinct de la maladie d’Alzheimer.

En son cœur, cette étude a permis aux chercheurs de mieux comprendre les processus complexes qui sous-tendent les maladies causées par les anomalies tau, ou tauopathies.

Les chercheurs notent que les méthodes qu’ils ont développées pourraient être utilisées pour déterminer si des types distincts de protéines tau sont responsables de différentes conditions neurodégénératives impliquant des anomalies tau. Ils disent que cela peut être étudié en injectant des souris ALZ17 avec des extraits de cerveau de patients atteints de ces différentes maladies gastro-intestinal.

Les souris ALZ17 injectées n’ont montré aucun signe de neurodégénérescence 15 mois après l’injection. Selon les chercheurs, cela suggère que les protéines tau responsables de la «transmission et de la neurotoxicité» ne sont pas identiques.

Les chercheurs ont identifié une méthode qui fera sans aucun doute partie des futures recherches sur les processus à l’origine des maladies neurodégénératives humaines, telles que la maladie d’Alzheimer. Comme cette étude a été réalisée chez des souris mutantes, la pertinence directe de ce qui se passe dans le cerveau des humains reste floue.